Na última sexta-feira, o mundo do surf foi abalado pelo falecimento de Jack O’Neill, criador da roupa de borracha e um dos maiores ícones da indústria do esporte. Jack tinha 93 anos e faleceu em sua casa em Santa Cruz, na Califórnia, de causas naturais.

Empreendedor e inovador, Jack O’Neill nasceu em 1923 no Colorado, a mais de 1.600 quilômetros da costa, mas foi criado no sul da Califórnia, onde apaixonou-se pelo oceano e pelo surf de peito. Em 1949, O’Neill se mudou para San Francisco, no norte da Califórnia, para fazer faculdade. Lá, sua paixão ganhou ainda mais força. Três anos depois de mudar-se para San Francisco, o surfista deu início a uma das primeiras surf shops do mundo próxima a seu pico favorito.

Foto: Divulgação O’Neill

Vivendo no norte da Califórnia, onde as águas são frias mesmo nos meses mais quentes, Jack começou a sentir a necessidade de achar uma solução para passar mais tempo dentro da água. Depois de ver espuma de neoprene ser usado no interior de aviões comerciais, O’Neill chegou à conclusão que aquele seria o material perfeito para suportar o frio do Oceano Pacífico. Assim nasceu o primeiro “wetsuit” Em 1959, Jack O’Neill abriu uma segunda loja em San Francisco, e em pouco tempo as vendas de roupas de borracha já ultrapassavam as vendas de pranchas. Esse foi o início de uma indústria e de uma das empresas de surf mais importantes da história.

O gene de inventor de O’Neill foi passado para seu filho Pat O’Neill, que inventou o leash, outro equipamento que revolucionou o esporte. Os primeiros leashes eram extremamente elásticos, e numa ironia do destino, Jack O’Neill levou uma pranchada no olho quando seu leash esticou e retraiu com tudo direto na cara. Com o acidente, Jack perdeu a visão do olho esquerdo e teve de passar a usar um tapa-olho. Uma ilustração estilizada de Jack O’Neill com o tapa-olho foi usado como logotipo da marca O’Neill. 

Jack O’Neill em Santa Cruz, Califórnia. Foto: Michael Macor, The Chronicle

Apesar de ter criado uma das marcas de mais sucesso da história do surf – a O’Neill – a partir do zero, Jack sempre foi um cara muito discreto e nunca gostou de chamar muita atenção. Quando questionado sobre seu sucesso, Jack costumava dizer que ele simplesmente estava no lugar certo e no momento certo.

O’Neill foi adicionado ao Hall da Fama do surf em 1991 e eleito pela revista Surfer como um dos 25 surfistas mais influentes do mundo. Em 2005, Jack sofreu um derrame, que acabou afetando para sempre sua capacidade de surfar. Ainda sim, o californiano dizia que sempre se sentiu mais confortável no mar do que em terra firme.

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